¿Listos para Marte?


Esta mañana (4 de noviembre), a las 6:00 am —hora de Moscú—, seis astronautas "regresaron a la Tierra" después de un viaje simulado a Marte que duró 520 días. "Venimos en paz", hubiera querido decir uno de los tripulantes del grupo internacional que ha sentado un presedente importante para los viajes interplanetarios. [Aquí pueden ver la ceremonia de apertura de la compuerta (aunque el audio es malo).]

La ESA (Agencia Espacial Europea) y el Instituto Ruso de Problemas Biomédicos, construyeron un complejo donde los miembros del proyecto Mars500 (el franés Romain Charles —ingeniero—, el italiano Diego Urbina —ingeniero—, el chino Wang Yue —entrenador de astronautas—, además de los rusos Sukhrob Kamolov —cirujano—, Alexandr Smoleevski —psicólogo— y Alexey Sitev —ingeniero—) vivieron aislados por casi año y medio para estudiar la factibilidad de un viaje tripulado al planeta rojo.

Infographic - Space.com

Si bien no fue posible emular las condiciones de radiación y microgravedad, las instalaciones "marcianas" contaban con todos los demás retos a los que se enfrentará un equipo de astronautas. Se llevaron a cabo experimentos, caminatas espaciales y un riguroso monitoreo de la salud física y mental de los tripulantes, demostrándose que la mente humana es capaz de soportar períodos tan extensos en un ambiente aislado y monótono. Sin duda este proyecto ha arrojado muchos datos útiles para en un futuro no muy lejano llevar a cabo una misión de este tipo.

Sin embargo, ROSCOSMOS planea llevar el experimento más allá y ha informado sobre sus planes para recrearlo a bordo de la ISS, donde la supervivencia, desgaste físico y mental sean más similares a la realidad de otro planeta.

Hemos logrado, en la Tierra, realizar el viaje espacial más largo de la historia para hacer que la humanidad mañana vea un amanecer en un planeta lejano, pero que está a nuestro alcance.
Diego Urbina durante la ceremonia de apertura de la compuerta

520 días en 15 minutos - Video ESA

Todo maravilloso, ya están listos mentalmente, pero ¿cómo llegarán hasta allá si el programa espacial de la NASA no parece ir a ningún lado, la ESA depende de su colega estadounidense, los rusos no dan señales de nada nuevo y los chinos no comparten? Mi respuesta es simple: DARPA.

Hace algunos meses comenté a grandes rasgos sobre el plan de DARPA para los próximos 100 años en el cual se planean tecnologías que parecen salidas de la ciencia ficción, incluyendo aterrizar humanos en Marte en el primer cuarto del plan; sin embargo, cuando la agencia anuncia algo es porque es factible (y a veces ya lo están desarrollando —miren sus planes para satélites reutilizables—).

Hace poco más de un mes, durante el 100 Year Starship Symposium en Florida, DARPA anunció con más detalle sus planes y las tecnologías que los harán posibles como la minería espacial, velas solares, incluso se planteó la idea de emplear motores propulsados por antimateria. [Lean más a fondo sobre el tema aquí. Indispensable.]

DARPA no dejará de sorprenderme (al fin y al cabo ellos inventaron el Internet). ¿Hasta dónde llegará?

¿Ustedes qué creen?, ¿quién nos llevará a Marte?, ¿siquiera iremos?


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En notas no relacionadas:

  • El Hubble observó directamente el disco de acrecimiento al rededor de un agujero negro. [Gracias a Alos por este link]
  • Tres nuevos elementos "súper pesados" han sido agregados oficialmente a la Tabla Periódica: 110 Darmstadtium (Ds), 111 Roentgenium (Rg) y 112 Copernicium (Cn).


...y más allá.


Space Launch System - Imagen NASA

Esta mañana (14 de septiembre) la NASA dio a conocer el diseño de la siguiente generación de cohetes para llevar misiones tripuladas fuera de la órbita terrestre. Después de la cancelación del programa del transbordador espacial se habló mucho acerca del futuro de los viajes espaciales tripulados liderados —nos guste o no— por los estadounidenses. Aquí, desde R'lyeh, comenté al respecto en forma extendida pues ya se esperaba con ansias el anuncio de un "lanzador" que pudiese superar las capacidades del confiable Saturno V.

El Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS por sus siglas en inglés), propulsado por Hidrógeno y Oxígeno líquidos, será el cohete que permita llevar al MPCV (Vehículo Tripulado Multipropósito) a regresar a la Luna, ir a un asteroide y, eventualmente, a Marte —la administración de Obama retó a su agencia espacial a llevar seres humanos a un asteroide en 2025 y a Marte a mediados de la década de 2030—.

Un aspecto muy interesante del SLS es que está diseñado para evoluacionar y adaptarse no sólo a la capacidad de carga, sino a las necesidades de combustible dependiendo de cada viaje. Esta característica del cohete puede ser importantísima en un futuro, pues el desarrollo de nuevas tecnologías no necesariamente quedará fuera del nuevo programa espacial.

Por otro lado, lo que no gusta a algunos miembros del senado estadounidense, son los costos. Si bien la cosntrucción del SLS y sus respectivas pruebas iniciales (del sistema de cohetes desprendibles en primera fase) costará sólo 10 mil millones de dólares, se requerirán otros 18 mil millones para continuar con el desarrollo del MPCV antes del vuelo de prueba en 2017. Además de que, dicen las malas lenguas, existe información donde se estiman costos por 63 mil millones de dólares al 2025. Los directivos de la NASA afirman que, a pesar del presupuesto reducido, el SLS será exitoso, ahorrará dinero, creará muchos empleos y, lo que me concierne, inspirará a millones de personas a soñar con el espacio profundo.


The next chapter of America's space exploration story is being written today. 
Charles Bolden


See how NASA's new mega rocket, the Space Launch System, measures up for deep space missions in this SPACE.com infographic.
Infographic - SPACE.com

121 cumpleaños de H. P. Lovecraft


Imagen tomada del blog de The Lovecraftsman


Howard Phillips Lovecraft
(20 de agosto, 1890 - 15 de marzo, 1937)

No podía dejar pasar el 121 cumpleaños de uno de los escritores más importantes para mí. Aquél que es, en parte, responsable de muchas cosas lindas que estoy viviendo, y cuyos textos me han dado una visión más amplia del Universo, los gatos, el terror y la literatura.

^-(;,,;)-^

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El momento "eldritch" en el cumpleaños de Lovecraft: descubrir que mi papá se parece mucho a él.
O_O

San Lorenzo está llorando

1. Como los lagartos de Lorca, dicen que San Lorenzo está llorando, que lo hace cada mes de agosto porque sufre el martirio de la quemazón una y otra vez. Las perseidas anuales, sus lágrimas, penetran la atmósfera a 60 km/s calentándose hasta alcanzar temparaturas superiores a los 1 650 ºC. El santo es como un niño, mientras más llora más se quema.

Quienes estén listos para aguantar los lloriqueos de un santo recuerden que la transición del 12 al 13 de agosto es ideal para ver la lluvia de meteoros, sólo que este año tendrá competencia aún en las áreas apartadas de la luces citadinas: la Luna llena planea quitarle su pelota a Lorencito y quién sabe qué ocurra o quién haga más berrinche. Aún así parece que entre 4 y 5 am del 13 de agosto será el momento más oscuro de la noche; con un poco de suerte y paciencia habrá mucho para ver y maravillarnos del Universo que nada tiene que ver con el santito llorón.



2. El pasado 5 de agosto la sonda espacial Juno fue lanzada rumbo a Júpiter. Si todo sale bien deberá llegar al gigante en julio de 2016 para estudiarlo y ayudarnos a comprender mejor la génesis de nuestro sistema solar.

Por cierto, tres interesantes pasajeros salieron de la Tierra a bordo de Juno: figuras de Lego que representan al dios Júpiter, su esposa Juno y Galileo Galilei, que no es dios, pero sí fue un genio de la astronomía en la vida real.

See how NASA's Juno spacecraft will explore Jupiter like never before in this SPACE.com infographic.
Infographic - SPACE.com


3. Científicos de la NASA confirmaron que ciertos meteoritos poseen componentes fundamentales para la construcción de cadenas de ADN, lo cual confirmaría la idea de que los "ingredientes de la vida" llegaron a la Tierra desde el espacio en forma de kits listos para armar.

Si los componentes de la vida como la conocemos están rondando por nuestro vecindario espacial, ¿quién dice que no habrán encontrado ya otro buen lugar dónde crecer?

Video - NASA


Lean más sobre el tema:



¿Agua líquida en Marte?


Flujo de lo que podría ser agua líquida en Marte
Imagen-NASA

Ya antes se había anunciado evidencia de la presencia de agua en el planeta rojo; sin embargo, se trataba sólo de hielo y de la posibilidad que en el pasado Marte hubiera estado cubierto por océanos, los cuales crearon ciertas caracteríaticas topográficas de la superficie. No se tenía conocimiento de que aún pudiese existir agua fluyendo en el planeta, hasta ahora.

Esta tarde (4 de agosto a las 2 pm EDT) un equipo liderado por Alfred McEwen de la Universidad de Arizona, dio a conocer la posibilidad de que agua salada fluya en suelo marciano. Esto se debe a que la sonda MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) captó imágenes en las que se muestran surcos en colinas o pendientes de cráteres que se oscurecen y aumentan de tamaño durante la primavera y verano marcianos, cuando la temperatura aumenta. De ser agua, se cree que debe ser salada pues su punto de congelamiento es más bajo que el del agua pura.

Los científicos que realizaron el estudio han dejado bien claro que se trata de una teoría y que aún falta hacer muchos estudios para confirmarla y, en caso positivo, averiguar de dónde viene el agua que corre en temporada cálida. La misión ExoMars (que estudiará los elementos constituyentes de la atmósfera marciana —incluyendo vapor de agua—, la cual ESA y NASA realizan en conjunto) será lanzada en 2016 y puede ayudar a aclarar muchas dudas que han surgido ante esta noticia.

¿A mí de qué me sirve que el agua en Marte esté líquida o congelada?, se preguntarán algunos. La respuesta es simple, la vida como la conocemos depende del agua líquida, esto podría significar el encuentro con vida extraterrestre en forma de bacterias extremófilas u organismos simples que se mantengan en estado de suspensión mientras duren las temperaturas bajas (como hace el oso de agua, por ejemplo), lo cual puede ayudarnos a comprender mejor la génesis de la vida (y sentirnos menos solos en el Universo). El agua líquida también puede ser importante si, en el futuro, se funda una colonia humana por esos lares, pues podría considerarse un proceso de purificación para su empleo en riego o consumo.

¿Ustedes qué opinan al respecto?

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Más información sobre el tema:





Mi manera de decir adiós a la nave que marcó mis sueños espaciales. Disfrútenlo (también desde este link):

Bye, Space Shuttle
Dibujitos y animación - Kitsune :3


Muchas gracias a quienes leyeron estos 18 días cargados de nostalgia y esperanza. Nos vemos en el futuro.



*Usuarios de iOS, lamentablemente Hatena sólo maneja Flash para los Flipnotes. Pero vayan a una computadora para verlo, no se arrepentirán.*

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Día 17. ¿Y ahora? (2a parte)


En la primera parte de esta reflexión platiqué un poco sobre el futuro de la exploración espacial tras el retiro de los transbordadores y cómo esto incentivará el trabajo de otras agencias espaciales. Pero también apunté que la NASA no se detendrá y continuará con diversos proyectos, entre ellos una alianza con DARPA (que promete mucho), las sondas de exploración en Marte, así como en las órbitas de Júpiter y la Luna, y la construcción de un nuevo vehículo para realizar viajes tripulados en el espacio profundo. 

Futuro del viaje espacial tripulado - Video NASA

Quedó, sin embargo, abierto el tema sobre la importancia que tendrán las empresas privadas en el futuro que ya comienza.

Es bien sabido que la administración de Obama ha tenido altercados con el Congreso de los Estados Unidos debido a que el mandatario apoya abiertamente la idea de sustentar la investigación de órbita baja empleando el transporte privado como si de taxis se tratase; de hecho el pasado 15 de julio lanzó un reto a las empresas privadas para ser los primeros en regresar astronautas a la ISS desde suelo estadounidense. Los legisladores, por su parte, no están de acuerdo con compartir los logros de su agencia espacial con empresas no gubernamentales y creen que el cada vez más reducido presupuesto alcanzará para todo lo que imaginan.

Sin embargo, las empresas privadas no han esperado a ganarse el cariño del Congreso y han logrado avances tales que quizá los pongan en órbita en poco tiempo.

¿Pero de quiénes hablo cuando me refiero a empresas privadas?

  • Space Exploration Technologies (SpaceX). Fundada con la fortuna que Elon Musk hizo como co-creador de PayPal, es una de las empresas que más se mencionan últimamente debido a que la NASA ya invirtió en ella pagando por adelantado algunos viajes para llevar suministros a la ISS. Su cohete Falcon 9 ya ha pasado por numerosas pruebas y espera llevar humanos en los próximos 5 años. Además ya planea desarrollar un cohete de carga pesada, el Falcon Heavy.

  • Boeing. Una empresa que ha sido contratista para la NASA por años (trabajó en el X-15, proyecto Géminis, Apollo y el transbrdador) está desarrollando una cápsula llamada CST-100, en la cual podrían viajar hasta 7 astronautas y ser reutilizable.

  • Sierra Nevada. Actualmente construye el Dream Chaser, un vehículo tipo avión similar al transbordador que puede ser lanzado empleando el muy confiable cohete Atlas-5 de la United Launch Alliance.

  • Blue Origin. Fundada en 2000 por Jeff Bezos, uno de los creadores de Amazon. Ha sido muy parca en dar información, pero se sabe que está trabajando en un vehículo reutilizable y su propio cohete de lanzamiento.

  • Virgin Galactic. El área espacial de la multimillonaria empresa de Richard Branson cuyo plan es vender viajes "accesibles" para turistas a sólo 200 mil dólares (comparados con los 60 millones que cobran los rusos por un asiento en la Soyuz).


Esto puede representar muy buenas noticias para el gran número de empleados de la NASA (y de sus consultoras) que serán despedidos debido al fin del programa del transbordador, pues en esta carrera por ser el primero seguramente querrán tener de su lado a profesionales con experiencia en el viaje espacial, incluyendo astronautas retirados o aquellos que ya no quieran esperar.

Cualquier cosa que ocurra en el futuro no olvidemos esto:
Imagen con Photoshop tomada de aquí, les debo la fuente original.
(pero sí les muestro la foto original)

Ustedes, ¿qué opinan? Cuéntenme sus esperanzas y predicciones para esta nueva era espacial.


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Día 16. ¿Y ahora? (1a parte)

La era de los transbordadores terminó el pasado 21 de julio con el perfecto aterrizaje de Atlantis en el Kennedy Space Center; sin embargo, existen dudas acerca del futuro de la exploración espacial —liderada por los Estados Unidos— debido a que, con la cancelación de Ares y el proyecto Constellation en 2009, la NASA no cuenta con un vehículo de reemplazo. Sabemos que no es el fin, pero ¿qué será de la presencia humana en el espacio?, ¿qué hará la NASA?, ¿hay un plan B para lo que sigue a 30 años de viajes a órbita baja?

Todas las misiones del Transbordador Espacial - Video Nature

La exploración espacial no termina con el fin del programa de transbordadores. El espacio sigue siendo "la última frontera" y un destino que no podemos eludir como seres humanos, pues su estudio nos ha permitido acercarnos a la compresión de nuestra existencia en el Universo (y la existencia de éste). Sin embargo, la incertidumbre sobre la presencia del hombre en el espacio se ha convertido en un tema en el cual todos buscan una excusa, un culpable y a quién hacer responsable de lo que se hará o se dejará de hacer tras este final. Muchos olvidan que también es un comienzo.

Recordemos que la NASA no es la única agencia espacial en el mundo. Si bien por años ha sido líder en la exploración espacial (las agencias europea, japonesa, italiana, canadiense, entre otras, lo han aceptando con gusto apoyando sus proyectos y apoyándose en su tecnología), existen otras que han trabajado por conseguir un lugar en la "carrera espacial".

La Agencia Espacial Federal Rusa (Roscosmos) tiene un programa constante encabezado por su nave Soyuz, en la cual ha transportado no sólo cosmonautas, también astronautas estadounidenses y europeos así como a un par de millonarios turistas espaciales. Los rusos serán, entonces, los encargados por algunos años en transportar humanos a la ISS para continuar con los proyectos de experimentación del enorme laboratorio que orbita la Tierra.

China también tiene un programa espacial del que se sabe poco, pero que no deja de experimentar con su propio cohete para construir una estación espacial y viajar a la Luna. [Update: el primer módulo de la estación espacial china se prepara para ser lanzado fuera de la Tierra.]

Pero la NASA y sus afiliados no pueden depender siempre de los rusos y no quieren esperar a que los chinos hagan de las suyas mientras nadie mira. La agencia espacial estadounidense no dejará de trabajar a pesar de que muchos creen que los planes para poner humanos en un asteroide —antes de ir a Marte— son equivalentes a "construir un cohete hacia ningún lugar". ¿Acaso creían que las agencias espaciales no hacen otra cosa que enviar humanos al espacio?

Prototipo del Vehículo Tripulado Multipropósito
Foto NASA


El futuro trae muchas sorpresas y descubrimientos para los líderes en exploración espacial, uno de los más interesantes es la creación de una organización con DARPA (Agencia de Investigación de Proyectos de Defensa Avanzada), una área del Pentágono. Ambos buscarán crear la tecnología necesaria para lanzar una nave dentro de los próximos 100 años. Podrá parecer mucho tiempo, pero en ese lapso piensan innovar y desarrollar ideas que sólo podríamos imaginar parte de la ciencia ficción como la creación de colonias espaciales o realizar viajes interestelares. Además planean hacer pruebas (en los primeros 10 años) aterrizando humanos en Marte; además de desarrollar una tecnología de comunicación que se transmita más rápidamente que la luz y crear vida artificial a partir de código computacional, entre otros proyectos para hacerse de socios y del interés del público.

¿Emocionado? Yo sí. No viviré para cuando se cumpla el plazo de los 100 años, pero espero presenciar el anuncio de alguna tecnología loca desarrollada por DARPA en hermandad con la NASA, ¿quién no?

Mientras hay o no resultados tangibles de esta unión, la NASA continuará con sus proyectos normales, entre ellos la construcción de una nave y su cohete para realizar viajes más allá de la órbita baja, los constantes experimentos en la ISS, los lanzamientos de Juno y Curiosity (para estudiar Júpiter y Marte, respectivamente), el análisis de la gravedda lunar que hará GRAIL y mucho más.

Bastante se ha dicho, además, sobre el papel que tendrán las empresas privadas en el futuro de la exploración, pero de eso hablaré en el siguiente post.

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Lee más sobre el tema: 


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Día 13
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Día 15. La última frontera

Parche conmemorativo, Programa del Transbordador Espacial
Imagen - Blake Dumesnil para la NASA

Recordemos todo lo que hubo detrás de 30 años de viajes. Tómense un tiempo para ver el documental narrado por el gran William Shatner:

Video NASA


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Día 14. El futuro comienza hoy

Atlantis, un tributo - Foto NASA
Esta madrugada (5:57 EDT) el transbordador espacial Atlantis aterrizó en el Kennedy Space Center dando fin a una era de exploración espacial que comenzó hace poco más de 30 años, el 12 de abril de 1981.

Haber tenido la oportunidad de crecer en la época de los transbordadores espaciales es un privilegio de mi generación, así como de ser testigos de un nuevo comienzo en la carrera espacial.





La última vez - Foto NASA

The future is bright for human spaceflight and for NASA. American ingenuity is alive and well. And it will fire up our economy and help us win the future, but only if we dream big and imagine endless possibilities. That future begins today.
Charles Bolden, administrador de la NASA (21 de julio, 2011)




Si se perdieron el último aterrizaje de un transbordador espacial en la historia, véanlo. Me arrancó un par de lágrimas ver al último de la flota tocar pista para después recibir el amanecer.

El último aterrizaje - Video NASA


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Esto no termina aquí. La misión "adiós transbordador espacial" Desde R'lyeh... se extendió algunos días más para traer información, imágenes, reflexiones sobre el futuro de los vuelos tripulados y quizá alguna sorpresa [Esperaba haber tenido más lectores para hacer un concurso, pero no se pudo].

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Día 11
Día 12
Día 13

Endeavour acoplado a la ISS - Foto NASA


Segunda parte
¿Valió la pena o fue un error?


En el post de ayer dejé muy clara mi opinión acerca de la cancelación del programa del transbrdador espacial: considero que fue la decisión adecuada para nuestros tiempos, además agregué que

El transbordador espacial ya debe irse, cumplió y cumplió bien. Fue un paso importante, uno pequeño quizá, pero (parafraseando a [Philip] Plait) quién dice que todos los pasos deben ser saltos.

Quedó al final abierta la pregunta sobre si valió la pena el trabajo de tantas personas a lo largo de 30 años o si se trató de un error para el viaje espacial. De nuevo nos encontramos antes opiniones muy diversas, muchas son exageradamente duras e incluso desacreditan los logros del programa espacial frente al gasto económico. En estos casos, como en el mundial de futbol, todos somos directores técnicos o dirigentes de la NASA; todos creemos saber qué debió ser lo mejor para la agencia espacial, cómo debió gastarse y ahorrar el dinero, o incluso cuál prototipo tuvo que haber sido escogido en lugar del orbitador.

Es muy sencillo culpar a quienes se encargaron de tomar las resoluciones, plantear la construcción de la ISS como excusa para mantener un gasto innecesario y, simplemente, llamarlo error.

El transbordador espacial NO fue un error. Se cometieron errores (y negligencias) en algunos aspectos de su proceder, es cierto, pero no por ello se debe desacreditar el trabajo bien realizado aunque no haya cubierto a cabalidad las especificaciones iniciales, pero ¿en realidad las hubiese cubierto otro modelo de nave?

Además, yo no llamaría equivocación al programa responsable de que los niños estadounidenses quieran trabajar para la NASA y dedicar su vida a la ciencia [lo dijo Neil Degrasse Tyson: ¡¿cuándo se había visto que los niños soñaran con trabajar para el gobierno?!].

Por supuesto que valió la pena, no sólo para el progreso tecnológico y científico, también para plantear las bases de la cooperación internacional en el espacio y funcionar como un modelo a superar para las empresas privadas.

¿Que la NASA dejó de hacer otras cosas porque no alcanzaba el presupuesto? ¿Acaso hay prisa para conocer la infinidad del Cosmos?


¿Ustedes qué opinan al respecto?

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Si desean más información sobre el tema vean el video "Space Shuttle: Was it Worth it? Putting the Program in Perspective" o lean "Was the Space Shuttle a Mistake?".

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Día 10
Día 11
Día 12
Discovery en la plataforma de lanzamiento (septiembre, 2010)
Foto NASA

Primera parte
¿Un pequeño paso para el hombre? Porqué el transbordador espacial debió retirarse.


El Atlantis se separó de la ISS por última vez a las 2:28 am EDT y se prepara para volver a casa. Si todo continúa de acuerdo con lo planeado, aterrizará en el Kennedy Space Center a las 5:56 am EDT del 21 de julio marcando el final del programa del transbordador espacial.

Se ha hablado mucho sobre si el programa debió o no cancelarse y se han dado muchas opiniones al respecto, la mía es simple: sí, es lo correcto.

Si bien me es doloroso que el gran símbolo del ser humano en el espacio sea retirado, considero que así debe ser, no hay otro camino si esperamos que la NASA (u otra agencia espacial) vuelva a pasar la frontera de la órbita baja para llevar los sueños de la humanidad a otro nivel. Crecí viendo a los transbordadores salir de la Tierra y concretar misiones extraordinarias como la liberación del Hubble, el observatorio Chandra de rayos-X o la sonda Galileo; así como los experimentos de Spacelab para comprender mejor la vida en microgravedad, y el mayor logro: la construcción de la Estación Espacial Internacional.

Sin embargo, no todo se hizo conforme al plan. Con el fin de las misiones Apollo, la NASA se había quedado —como ahora— sin proyecto de reemplazo, por ello en 1972 Richard Nixon echó a andar el programa cuyo objetivo era poner en órbita una nave de bajo costo (no querían gastar tanto como habían hecho con los Apollo), reutilizable, que pudiese tener lanzamientos rutinarios y que, posiblemente, se usara en la era del turismo espacial (que el inconsciente colectivo veía como parte de un futuro muy cercano).

Muchos se quejan y critican fuertemente el hecho de que pasaron 30 años para cancelar algo que nunca cumplió con su objetivo inicial. Pues, aunque el transbordador era reutilizable, siempre había constantes riesgos de seguridad ante presiones externas (como el congreso, por ejemplo). Nunca pudo ser un vehículo de bajo costo al sobrepasar 20 veces el costo estimado (gastándose más de 209 mil millones de dólares). Los lanzamientos no fueron tan constantes como se esperaba debido a riesgos, costos y demás. Y del turismo espacial, ni hablar.

Creo, no obstante, que las quejas son exageradas. Es cierto que no se cumplieron a cabalidad las metas planteadas por Nixon, pero se lograron muchas cosas, no sólo para la NASA, sino para la población en general, ya mencioné algunos de los logros científicos que no hubiesen sido posibles sin la intervención de los transbordadores. Fue gracias a éstos y fallos (también) que se comenzaron a crear empresas privadas para subsanar las faltas y mejorar el proceso del vuelo bajo-orbital. Estas empresas, muy a pesar del congreso de los Estados Unidos, son el futuro de este tipo de viaje para esa nación.

Sí, la decisión de Bush en 2004 de cancelar el proyecto fue la adecuada, así como también fue adecuada la decisión de Obama en 2009 de cancelar el proyecto Constellation y los cohetes Ares que estaban gastando presupuesto sin llegar a nada. A pesar de ello la NASA no se deshace de la idea de salir de la órbita baja, regresar a la Luna, ir a Marte.

Los viajes del transbordador estaban planeados para ser rutinarios, pero sigo a Phil Plait cuando dice que la NASA no debe hacer la rutina, debe innovar, buscar ir más lejos, cuando eso se convierta en rutina es mejor pasar la responsabilidad a otros y seguir mirando allende las estrellas.

El transbordador espacial ya debe irse, cumplió y cumplió bien. Fue un paso importante, uno pequeño quizá, pero (parafraseando a Plait) quién dice que todos los pasos deben ser saltos.

It’s fashionable to say the Shuttle program was a failure — too expensive, too limited. But progress is not a steady curve. Not all steps are leaps.
Phil Plait para New York Post 


Pero ¿en verdad valió la pena el esfuerzo o se trató del más grande error para el viaje espacial? Mañana, en el post número 13 hablaré sobre ello.

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Para leer más sobre el tema: "One small step. The Space Shuttle accomplished a few important things — but what we need next is a giant leap" y "Why the Space Shuttle, aka the “Flying Brickyard,” Deserves to be Retired".

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Más entradas de esta serie de posts:

Día 9
Día 10
Día 11

Transbordador Espacial Discovery (marzo, 2009)
Foto NASA

Dicen que una imagen vale más que mil palabras así que no digo más:









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Día 8
Día 9
Día 10

Hank, uno de los VlogBrothers, habla con personalidades de la NASA para explicar que, si bien es el final de la era de los transbordadores, no lo es del viaje espacial. Yo no lo podría explicar mejor. 

Disfrútenlo:

Fuente


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Última caminata espacial de la era de los transbordadores
Foto NASA

El transbordador espacial se encuentra en su última misión después de 30 años viajando al espacio. Antes de que los 3 orbitadores se retiren en sendos museos, recordemos algunos datos curiosos sobre la nave que ha definido nuestra era [info original de SPACE.com]:

  1. En órbita puede alcanzar una velocidad de 28 000 kilómetros por hora, por lo que la tripulación puede ver amanecer o atardecer cada 45 minutos.
  2. Ha viajado 826.7 millones de kilómetros (1.3 veces la distancia de la Tierra a Júpiter).
  3. Sólo un presidente de los Estados Unidos pudo presenciar en vivo el lanzamiento de un transbordador: Bill Clinton (STS-95, 29 de octubre de 1998). Barack Obama estuvo a punto, pero se pospuso la fecha del último lanzamiento del Endeavour y se lo perdió.
  4. No sólo es un medio de transporte, también un laboratorio. Se hicieron 22 misiones de Spacelab antes de ir a las estaciones espaciales.
  5. Su sistema de protección térmica está compuesto por más de 30 000 mosaicos especiales que, una vez han alcanzado la temperatura máxima re-entrando a la atmósfera, se vuelven fríos al tacto en un minuto.
  6. Columbia, el transbordador más pesado, marcaba en la báscula 80 700 kg (como 13 elefantes africanos). Los demás orbitadores se hicieron más livianos.
  7. El nombre oficial del programa es Space Transportation System (de ahí que las misiones se designen con STS). Si bien al comienzo de numeraron de manera consecutiva (del 1 al 9), la triscaidecafobia (miedo irracional a número 13) del director de la NASA en 1984, James Beggs, motivó una nueva nomenclatura en la cual se designaba el año, plataforma de lanzamiento y consecución en el año. La onceava misión se llamó STS-41-B, por ejemplo. Después de la tragedia del Challenger (STS-51-L) se retomó la nomenclatura consecutiva con la misión STS-26.
  8. La STS-125 fue la primera misión desde la que se envió un tweet. El 11 de mayo de 2009, Mike Massimino twiteó: "From orbit: Launch was awesome!! I am feeling great, working hard, & enjoying the magnificent views, the adventure of a lifetime has begun!".

Para más momentos de ocio espacial pueden visitar NASA's Space Shuttle Experience donde pueden firmar el muro virtual para decir adiós al transbordador, jugar a la ruleta, ver vídeos, participar en concursos y demás. Fue el sitio donde muchos tuvimos la oportunidad de enviar nuestra foto al espacio y votar por la música para despertar a los astronautas [Vean aquí Songs of the Final Frontier, la lista de la música con que despierta la STS-135. Se actualiza diariamente].

Para más datos y actividades: Space Shuttle, a mighty machine y el interactivo en flash de la NASA.


Update: El transbordador espacial en números.



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Día 8. Constuyendo el futuro

Foto - Boeing
Estas complejísimas naves cambiaron la idea del viaje espacial tripulado (para bien o para mal, pero ya hablaré de ello en su momento dentro de esta serie), pues, además de ser verdaderos logros de la ingeniería, permitieron la construcción de la ISS entre muchos experimentos científicos que han permitido conocer y comprender mejor nuestro Universo.

SPACE.com recopiló una serie de fotos de 1985 que muestran la construcción del futuro: Atlantis en piezas que se ensamblan con la ayuda de muchísimas manos y esperanzas.

Foto - Boeing
Si la vista externa es alucinante esperen a ver al Discovery por dentro, oportunidad envidiable que tuvieron muchos periodistas para traer a nosotros el espectáculo mecánico que observan los astronautas al salir de nuestro planeta.

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El futuro después de los transbordadores

Cuando se acerque el fin de la misión STS-135 (y de esta serie) bloggearé sobre el futuro del viaje espacial tripulado, los planes de la NASA y que no olvidemos a las demás agencias espaciales; sin embargo, esta mañana (15 de julio) se coló un poco de ese provenir en una llamada telefónica.

El presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, habló con los tripulantes del Atlantis y la expedición 28. En esa charla se habló de una bandera muy importante que viajó como parte de la carga oficial: una que cierra el ciclo pues partió con STS-1 y lo hace ahora con la última misión para permanecer en la ISS hasta que una empresa privada estadounidense lleve astronautas de regreso.
Será como una competencia de atrapar la bandera para las empresas espaciales privadas. 
mencionó Barack Obama a modo de broma.

La respuesta no se hizo esperar, SpaceX, uno de los competidores anunció en su feed de Twitter (tweet original):
Comenzando secuencia para capturar la bandera...

No se había hecho reto tan grande y directo hasta ahora para las empresas privadas. Veámos, entonces, como se construye el futuro en esta nueva carrera que comienza para alcanzar las estrellas.



Update: Mensaje y tributo que dio la tripulación de la STS-135 a la emblemática bandera [click aquí].


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Todo lo que querían (y necesitan) saber sobre la nave que se despide después de 30 años de servir a la humanidad:
Infographic-Space.com


Tributo al Challenger - Imagen NASA

La era de los transbordadores espaciales estuvo llena de sueños, triunfos y descubrimientos. Sin embargo, también estuvo presente el error, el peligro y la tragedia. [Lista con los 10 momentos más peligrosos en la historia del transbordador espacial y la ISS]

El 28 de enero de 1986 el Challenger, que llevaba a bordo la misión STS-51-L, se rompió a 73 segundos de haber despegado resultando en la muerte de los 7 miembros de la tripulación. La causa, el mal funcionamiento de un aro de goma que perdió su capacidad tensora debido al frío clima que se había presentado la noche anterior en Florida.



Tributo al Columbia - Foto NASA



El 1 de febrero de 2003, la tripulación del Columbia no tuvo mejor suerte. Estando a 16 minutos de casa, el transbordador se desintegró en su regreso a la Tierra, matando a los 7 tripulantes de la STS-107. Esta vez debido a que, en el despegue, un trozo de espuma aislante golpeó el ala izquierda de la nave haciendo una rasgadura considerada nimia por Control de Misión.

Ambos sucesos, a pesar de todo, ayudaron a comprender mejor las prioridades en el viaje epacial tripulado y hacernos entender lo frágiles y pequeños que somos en este punto azul.



A los 14 hombres y mujeres que se nos adelantaron rumbo a las estrellas - Video (fuente)



We will never forget them, nor the last time we saw them, this morning, as they prepared for their journey and waved goodbye and 'slipped the surly bonds of Earth' to 'touch the face of God'.

Ronald Reagan (1986)


No debemos, como personas en nuestra vida diaria o como nación, dejar nunca de explorar, de tener esperanzas, de descubrir. Debemos seguir adelante.

George H. W. Bush (1986)

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Día 5. El final de una era

Hoy sólo dejo un video que me gustó mucho. Disfrútenlo.

End of an Era: The Final Shuttle Launch - Video The Sagan Series



El cosmos es un imán. Una vez que has estado ahí,
lo único que puedes pensar es en regresar.

Yuri Romanenko

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Día 1
Día 2
Día 3
Día 4

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En una nota ligeramente relacionada:


Neptuno, el único planeta predicho con modelos matemáticos, fue descubierto el 24 de septiembre de 1846. Hoy, 164.79 años terrestres después, se cumple un año neptuniano del suceso.


¡Felicidades, Neptuno!




Neptuno - Foto NASA/JPL


Aquí pueden ver más fotos del planeta azul.
Dando mantenimiento al Hubble - Foto NASA

Los transbordadores espaciales fueron pieza clave para la construcción de la Estación Espacial Internacional, el laboratorio espacial que ha logrado unir los esfuerzos de muchas naciones —incluyendo que antiguos enemigos vivan y trabajen juntos—, un gran logro de la ingeniería [aunque Alos critique sus cables y computadoras] y un símbolo de verdadera unión en estos tiempos tan complejos.

El Telescopio Espacial Hubble, uno de nuestros ojos al Universo, también fue posible gracias al transbordador, el cual lo soltó al espacio, arregló su miopía y le dio mantenimiento para darnos unas de las imágenes más hermosas que podremos admirar y estudiar.

Pero los transbordadores hicieron más que eso, también ayudaron (y siguen) a comprender mejor la ciencia en microgravedad: el comportamiento y letalidad de ciertos microorganismos, el olor de las flores, los cristales de proteína o la posibilidad de satélites "arrastrados por una cuerda". [Para saber más: 6 geniales experimentos de los transbordadores]


* El transbordador espacial me enseñó a soñar. ¿Qué hizo por ti?


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Un video muy optimista narrado por los protagonistas de estos viajes y el gran William Shatner:

Video - NASA


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Lee más de esta serie:

Día 1
Día 2
Día 3
Foto-NASA

Los astronautas han sido considerados figuras importantes para definir el futuro, incluso héroes. Son hombres y mujeres que han arriesgado y perdido sus vidas en pos de alcanzar las estrellas. Pueden leer aquí una lista donde SPACE.com honra a los 7 astronautas más notables que hayan alguna vez abordado un transbordador espacial.

A lo largo de 30 años y 135 misiones, los transbordadores han transportado 544 astronautas al espacio y un gran número de aparatos de alta tecnología para investigación. Sin embargo, no han sido los únicos tripulantes: han volado desde tus bebidas favoritas, el lightsaber de Luke Skywalker, la cenizas del creador de Star Trek, un iPhone (viajó con la STS-135), hasta un muñeco de Buzz Lightyear (quien tuvo su propia misión). 

Si desean saber más sobre los objetos extraños que han sido enviados al espacio consulten este link. También pueden conocer la lista de souvenirs en el kit oficial de vuelo de la última misión que incluyen banderas, parches, botones, figurillas y demás parafernalia que será regalada a gente cercana a la NASA cuando regresen a la Tierra.


¡Al infinito y más allá!


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También puedes leer de esta serie:

Día 1
Día 2

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En una nota no relacionada, pero que no podía dejar pasar:


¡Feliz cumpleaños 155, Nikola Tesla!


Nikola Tesla (10 de julio 1856 - 7 de enero 1943)

Día 2. STS-135, la última misión

Parche de misión - Foto NASA

Atlantis está en camino a la ISS (debe llegar allá mañana por la mañana), su lanzamiento es un suceso que ha pasado a la historia y que nos puso a pensar y especular sobre el futuro de los viajes espaciales [hablaré de ello más adelante], pero se han preguntado también ¿qué ocurre en la cuenta regresiva para un lanzamiento o por qué se detiene en T menos 9 durante 45 minutos para después continuar hasta el despegue?, ¿por qué arrojan agua a la plataforma? Averígüenlo aquí.

Para saber más sobre los objetivos de la misión (que incluyen entregar los suministros del módulo multipróposito Rafaello y el experimento del reabastecedor de combustible robótico) revisen el interactivo de la NASA.


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También puedes leer de esta serie:

Día 1

Día 1. ¡Buen viaje, Atlantis!

Update: La NASA extendió por un día las misión del Atlantis, por lo que se ha re-planeado el aterrizaje para el 21 de julio a las 5:56 EDT. [Más info]

Atlantis - Foto NASA


Esta mañana (8 de julio), a las 11:29 EDT despegó el Atlantis, el último transbordador espacial en salir del Kenedy Space Center y de la Tierra y el último viaje orbital tripulado de la NASA por un buen tiempo. Ha finalizado una era de 30 años en los viajes espaciales, pero otra viene en camino para seguir maravillándonos, enseñándonos el camino a las estrellas y la manera para conocer mejor nuestro Universo y a nosotros mismos. Porque el viaje espacial debe innovar, inventar, diseñar, empujar límites y cruzar barreras.


Si se perdieron el histórico lanzamiento pueden verlo aquí (o en el canal de youtube de la NASA —porque el único que permiten incrustar está en flash y no se ve en sus lindos iPhones :p—):



Video NASA


La agencia espacial estadounidense además ha preparado un sitio de cobertura especial para la misión STS-135, no se pierdan revisarlo diariamente hasta el 20 de julio, día del regreso, que coincide con el 42 aniversario de que Armstrong y Aldrin pisaran la Luna.


We're not ending the journey today [...] 
we're completing a chapter of a journey that will never end.

Chris Ferguson, comandante de la STS-135, antes de partir.

Noticias atrasadas y un anuncio


1. Otro transbordador espacial que no quiere irse

El último lanzamiento del Endeavour se retrasó del 29 de abril al 16 de mayo, como si no quisiera que finalizaran sus viajes al espacio.

La STS-134, última misión del Endeavour, regresó a la Tierra el 1 de junio tras 16 días en órbita. Ahora el transbordador se prepara para retirarse en el California Science Center de Los Angeles, pues no hay otra manera de terminar su labor que siendo admirado para acrecentar nuestra capacidad de imaginar, soñar, aprender y crear ciencia. [Datos interesantes sobre el Endeavour]

Tripulación de la misión STS-134 (sí, como póster de Star Trek)
Foto NASA
Los propósitos de la STS-134 incluyeron entregar un aparato de 2 mil millones de dólares que podrá ayudar a revolucionar el campo de la Física y de nuestra percepción del Universo. Aquí pueden ver un video donde se ilustran los objetivos de la misión.


2. ¿Arañas, moscas y gusanos en la ISS?

No se trata de una plaga espacial sino de un experimento de 45 días (llevado por el Endeavour) en el cual se pretende, entre otras cosas, averiguar cómo se la arreglarán las arañas para tejer sus telas en un ambiente de microgravedad.

Un dato curioso: los gusanos de este experimento son descendientes de los que sobrevivieron a la tragedia del Columbia en 2003.


3. En busca de materia oscura

El Alpha Magnetic Espectrometer, como explica el video que recomiendo en el punto 1, se encargará de estudiar -desde la ISS- partículas cósmicas y, sobre todo, evidencias de antimateria y la posibilidad de encontrar materia oscura. 

AMS - Infographic Space.com

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En notas no relacionadas con el transbordador espacial:


4. Supernova Sonata

Si cada supernova tuviera una nota distinta de acuerdo con su distancia y magnitud, así hubieran sonado las observaciones hechas de abril de 2003 a agosto de 2006: una melodía de ensueño.


Pueden descargar el audio en SoundCloud y leer más info aquí


5. Adiós, Spirit

La noche del 24 de mayo la NASA decidió que se haría el último intento por contactar a la sonda marciana Spirit. No respondió. El pequeñín descansará de su increíble trabajo y lo vamos a extrañar (porque es cute).

Así debió verse Spirit en Marte - Títulos Kitsune
Sí, todos recordamos este cómic de xkcd.


6. Séptimo orbitversario

Ayer (30 de junio) la sonda Cassini cumplió 7 años de haber entrado en la órbita de Saturno. Desde entonces ha sido fuente de impactantes descubrimientos y se ha convertido en una de mis sondas favoritas.

Sonda Cassini - Imagen JPL


8. Todos podemos ser estrellas

El SETI ha tenido problemas con el presupuesto asignado para sus investigaciones, por ello el pasado 22 de abril se puso en hibernación el Allen Telescope Array, encargado de buscar señales de radio en el espacio (que podrían representar la existencia de vida extraterrestre con inteligencia).

Para solucionar esto y traer de vuelta al ATA se creó Setistars, una iniciativa para que, quienes creemos en la importancia de la investigaciones del SETI, donemos a la causa pues cada dólar es importante. Yo ya lo hice, ustedes también pueden donar haciedo click aquí.

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9. Ahora sí, el anuncio

El último lanzamiento de un transbordador espacial -el Atlantis- está planeado para el próximo 8 de julio. Aquí Desde R'lyeh... se está preparando un especial para despedir esta etapa de la historia: diariamente durante los 12 días que dure la misión STS-135 postearé datos, imágenes, videos y un par de sorpresas como homenaje mediante la etiqueta "farewell space shuttle". Ya he elegido algunas cosillas interesantes de mis 2 sitios preferidos sobre el espacio: NASA.gov y SPACE.com.

Espérenlo.